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  隐身战略轰炸机因为能飞越万里打击别国纵深腹地,还可躲避大多数地面雷达的探测,被视为与洲际核导弹一样的“大国重器”。目前,美国、俄罗斯等国都在加紧研制新一代隐轰,以期抢先拿下这颗空军装备中独一无二的“明珠”。据美国“战区”网站最新报道,美国商业间谍卫星近日在距离洛杉矶约150公里的爱德华兹空军试飞基地拍到铁证,显示美国空军寄予厚望的B-21隐身轰炸机即将首飞。基地为迎接首批4-6架B-21进驻而建设的特殊机库已全部完工,相关专家根据卫星图测算出其实际大小,进而大致判定了B-21轰炸机的大小尺寸。

  爱德华兹空军基地此前因NASA航天飞机第一备降机场而闻名,但它同时也是美国空军最重要的试飞基地之一,美空军装备司令部、飞行试验中心等单位就在此处。美媒体获得的最新卫星照片显示,基地中部已建成至少4个大型机库,宽度约为180英尺(接近55米),每个机库都配套设有一个独立的大型工作和维护区域。专家据此推算,B-21隐身轰炸机的翼展不到170英尺(接近52米),比现役B-2隐身轰炸机略小。此外,B-2在研发时首批投入6架进行试飞,B-21用于首飞的只有4架,显示美国在隐轰研发上积累的丰富经验发挥了作用。

  目前,4个机库的喷水导向板已安装到位,停机坪滑行线也划设完毕。卫星照片还显示在这些专用机库周边的作业区域,已建起一套“复杂而有趣”的运作系统,以便爱德华兹基地其他区域的车辆和人员进入保密性极高的B-21机库“专区”。美国军事专家表示,种种迹象表明,B-21轰炸机的首飞工作已“迫在眉睫”。“战区”网站称其获得的独家消息显示,B-21轰炸机将不会像此外普遍认为的那样进驻爱德华兹基地南部分区,而是选择了中部分区为整个试飞过程的常驻据点。这显然是因为在深入基地腹地的地区更容易保密。

  五角大楼和美国空军未对媒体的报道做出任何评论,但有匿名官员表示,美空军装备部门和诺斯罗普-格鲁门公司联合推进的B-21隐身战略轰炸机项目进展“异常顺利”,暗示其可能提前实现首飞。早前,美国媒体刚刚曝出B-21轰炸机的渲染图并称其将在埃尔斯沃斯、怀特曼和戴斯3个空军基地部署,预计装备数量超过100架。美国军方充满信心地表示,新一代B-21“突袭者”隐身轰炸机至少领先B-2“幽灵”轰炸机30年,也意味着前者大大领先世界各国的轰炸机(含正在研制的)。B-21相对于B-2的主要优势是维护更简便,出动前的准备时间更短,可在全球部署的区域也大为增加。

  此外,B-21轰炸机每架的造价将控制在5.5亿美元左右,远低于B-2的24亿美元,这使得隐身战略轰炸机的大规模装备成为可能。B-2轰炸机总共只造了21架,后有一架坠毁。美国军方经过多年使用总结出经验教训,面对像俄罗斯这样拥有强大国土防空能力的国家,就算是隐身战略轰炸机也必须形成“规模效应”,因此才有了对B-21轰炸机的新设计要求。美媒体援引专家分析称,也许外界在听到B-21是B-2轰炸机的“廉价版”这一官方说法时,会对其性能有所轻视,这显然是错误的。B-21轰炸的所谓廉价,恰恰是为了让隐身轰炸机在未来战争中更大规模地投入战斗,从而也能够给对手造成更难以承受的损失。

  分析强调,这从投入首飞的B-21轰炸机仅需要4架,而不是像B-2那样需要6架也能一窥全貌。正因为有了B-2这个隐身轰炸机的“探路者”,美国军方才能用比当年少得多的时间和资源推出新一代隐轰,并最快在2020年代中期就可形成战斗力。美媒体称,相比之下,俄罗斯等国家的新型隐身轰炸机目前还都停留在“纸面上”。

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